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Safety Planning: One Step at a Time

If you determine you are in an abusive relationship, the first call to action is developing a plan that will keep you and your family safe. Working with a domestic violence advocate is also critically important.

What should you do if you are being financially abused?

Step One: Evaluate your personal confidence level regarding finances.
First, work on understanding how your experience of being a victim of financial abuse makes you feel about your ability to manage finances. You might not feel confident in your ability to manage your money. However, understand that your partner probably wanted you to feel this way so that he could maintain his power and control over you and your finances. With education, assistance and support you can become a successful money manager and work toward setting and achieving your own financial goals. Financial safety planning is important whether or not you choose to leave an abusive relationship. Although there is no perfect way to ensure your safety, you can take steps to increase your confidence and knowledge regarding money management, which will provide you and your children with more options.

Step Two: Gain information about your assets and liabilities.
It is a common strategy for an abusive partner to hide assets and information about bank accounts and debts. Consider doing some investigative work to find financial documents and make copies of these documents to hide in a safe place. Possible safe places include opening your own safety deposit box to store documents or storing copies at a friend or family member’s house. Other information to store in a safe place include Social Security numbers (for yourself, children and your partner), marriage certificate, birth certificates, mortgage documents, car title, utilities statements, bank statements and credit card statements. Documentation regarding joint property and other assets (like furniture, appliances, etc) can also be very helpful, particularly if you decide to leave the relationship. Photographs may make things easier than extensive lists, so consider taking photographs of any joint property. Take pictures that help to confirm the property was at your residence by including children, family or friends in the photographs.

Be aware that gathering these documents may put your safety at risk if your partner discovers you have gone through or accessed these files. Talk to an advocate to create a safety plan and be mindful of keeping safe.
The following tips may also be helpful:

  • Be careful as you gather documents and store the information. Abusive people may set traps in files to detect if someone has accessed them.
  • If you cannot get access to your birth certificate or Social Security number, you can use your driver’s license or state identification card to request a copy of your birth certificate or Social Security card at a later date by contacting the appropriate state vital records department. Be aware that there may be a charge to obtain copies of these documents.
  • You need only the most recent copy of your bank, investment or credit card statements.
  • If you cannot find paper copies of documents, request an electronic copy be sent to a private email account you set up with a new password.
  • Don’t worry if you can’t access your utility or other monthly expenses. If you have a checking account, your most recent bank statement will provide information about monthly expenses (or if you pay via money orders, make copies of the receipts).

The following list of documents may help you rebuild your financial life. This list is the ideal, but don’t be discouraged if you are unable to obtain all of these documents. At a minimum, make note of account numbers, the phone number for your bank or credit union, credit card companies or other lenders. With the account numbers and contact information you will be able to reconstruct many of these documents. Work with your advocate to make a plan around safely gathering documents.

Financial Records:

  • Bank statements and cancelled checks
  • Bank certificates of deposit
  • Brokerage account statements
  • Credit card accounts, loan documents and statements
  • Mortgage applications and repayment records
  • Pay stubs or income receipts for the last six months for you and your partner (make sure you remember to include other possible sources of income such as royalties, contractual work, advances, etc.).
  • Tax filings and refunds
  • Business financial statements
  • Employee benefit records including insurance, stock options and bonuses
  • Statements of all retirement accounts
  • Copies of credit card bills and other incurred debt (car loan, etc.)
  • Records of business partnerships
  • Money order receipts
  • Documentation from any public assistance received

Example of Financial Records-Bank Statement: Legal Documents:

  • Birth certificates
  • Marriage certificate
  • Passports
  • Social Security card
  • Wills and trust documents’
  • Pre- and post-marital agreements (divorce settlements)
  • Records of any pending legal actions
  • Records of inheritance
  • Driver’s license or state identification card
  • Adoption papers for any adopted children
  • Paperwork pertaining to immigration for you, your children and partner
  • Protection orders and temporary protection orders (including police reports)

Example of Legal Documents-Birth Certificate and SSN Card: Property Documents:

  • Title documents, mortgage agreements and payment records
  • Original purchase documents, such as appraisal documents
  • List of collectibles, jewelry, artwork, other valuables (include photos)
  • Vehicle registrations
  • Insurance policies
  • Pictures of the furnishings and personal items in your home
  • Copies of any existing wills and deeds

Example of Property Documents-Insurance Policy: Health Records:

  • Medical and dental records
  • Health, life and disability insurance policies
  • Medical expense records
  • Records of prescriptions for drugs and eyeglasses
  • List of doctors (for you and your children or other dependents) and their telephone numbers
  • Living will

Example of Health Records-Living Will: Expense Documents:

  • Household bills (utilities, rent/mortgage)
  • Education records
  • Childcare contact information
  • Children’s school or after-school activities information
  • Clothing receipts
  • Church and charitable donation records
  • Laundry and cleaning expense records
  • Transportation information (gas receipts, toll receipts, taxi fare, etc.)

Although this is not an all encompassing list of every financial document that exists, it provides a thorough starting point for collecting the information and data you need to independently rebuild your financial future. Additionally, you may not be able to access every document on the list, but reviewing it may help you remember assets and liabilities you have.

Step Three: Begin saving money immediately.
Another common control tactic used by abusive partner is to not allow the victim to have any money on their own. Consider finding a way to save some cash for yourself for emergencies or if you need to escape the relationship on short notice. This can be a challenge, but it is something many victims have been able to accomplish by using all their resources. One strategy is to save change from purchases and save it in a safe place or secret bank account. Another possibility is having raises or bonuses fro m work deposited directly into an account that your abusive partner is unaware of (make sure to have bank statements sent to a special PO Box or safe address). Be creative and utilize your strengths and resources to ensure cash flow for yourself and your children. Also, consider taking at least half of the money in your joint checking and saving accounts immediately upon leaving your relationship. However, remember that batterers frequently increase their efforts at power and control if the partner is leaving.

Many victims of domestic violence who have had to flee their home report being surprised to discover their partner immediately drained any joint bank accounts. This tactic is a deliberate attempt to get the victim to return and can be a very powerful method of regaining control. Taking at least half of the money is a way of protecting yourself and ensuring that you have the means to take care of yourself and your children. If you are hesitant to do this, remember that you can always deposit it back. It’s also a good idea to keep track of how the money was spent, in case you are asked to account for it at a later date by the courts. Taking care of yourself and any children is top priority.

Step Four: Seek financial independence, one step at a time.
Consider opening your own checking account and applying for a credit card. Having a personal checking account and at least one credit card in your name ensures that you have your own personal credit history. Also, remember to change the signature authority on any joint accounts so that both of you must sign for any transaction to occur. One way to do this is by setting up your bank account in the following way: “Jane Doe and John Doe”, rather “Jane Doe or John Doe”. These are only four basic steps to help prepare you to leave your abusive partner. Again, we highly recommended seeking the help of an advocate at a local domestic violence program for additional guidance and instruction as you prepare for personal and financial independence. In addition to these four basic steps, as well as seeking help from an advocate, you may also want to consider filing for an order of protection. This is especially important if you have experienced threats or feel that you are in danger.

© May 2010 The Allstate Foundation All Rights Reserved

En Espanol:

Planificación para su seguridad
Si determina que está en una relación abusiva, la primera medida es elaborar un plan que le permita mantener su seguridad personal y la de su familia. También es sumamente importante trabajar con una consejera en materia de violencia doméstica. Si actualmente no está trabajando con una consejera, contacte la Línea Nacional de Violencia Doméstica al 1-800-799-7233. Ellos la remitirán a una consejera u organización en su comunidad que la ayudará a avanzar en el uso delas estrategias que se encuentran en este currículo.

¿Qué debe hacer si es víctima de abuso financiero?
Paso Uno: Evalúe el nivel de confianza en sí misma respecto a sus finanzas.

Primero, procure entender de qué manera la experiencia de ser víctima de abuso financiero la hace sentir sobre su propia capacidad de manejar sus finanzas personales. Tal vez no tenga confianza en su propia capacidad de manejar su dinero. Sin embargo, es importante que comprenda que la persona que abusa de usted probablemente quería que se sintiera de esta manera para ejercer poder y control sobre usted y sus finanzas. Con educación, asistencia y apoyo, usted puede llegar a manejar con éxito su dinero, concretar y realizar sus propias metas financieras. La planificación de la seguridad financiera es importante independientemente si decide o no dejar una relación abusiva. Aunque no hay una manera perfecta de garantizar su seguridad, usted puede adoptar medidas para reducir las probabilidades de que su abusador la perjudique a usted o a su familia.

Paso Dos: Obtenga información sobre sus activos y obligaciones.
Una estrategia común de un compañero abusador es ocultar sus activos y la información de sus cuentas bancarias y sus deudas. Considere llevar a cabo ciertas investigaciones para encontrar documentos financieros y hacer copias de estos documentos para guardarlos en un lugar seguro. Los lugares seguros pueden incluir abrir su propia caja de seguridad para guardar documentos sin informar a su compañero o guardar copias en la casa de una amiga o de un familiar. Otra información importante para ser guardada en un lugar seguro incluye números de Seguro Social (los suyos, de sus hijos y de su compañero), su acta o certificado de matrimonio y actas de nacimiento, documentos hipotecarios, el título del carro, estados de cuentas de utilidades públicas, estados de cuentas bancarias y de tarjetas de crédito (como también importante documentos de inmigración como por ejemplo credenciales de residencia [tarjetas “verdes”], visas, pasaportes, etc.)

Guardar cualquier documentación relacionada a los bienes conjuntos (como muebles, electrodomésticos, etc.) puede ser muy útil, especialmente si decide abandonar la relación. Las fotografías a menudo pueden ser más útiles que tener una larga lista, considere sacar fotos de los bienes y las propiedades conjuntas. Saque fotos que ayuden a confirmar que la propiedad se encontraba en su residencia poniendo a sus hijos, familiares o amigos en la foto. Tenga presente que el recolectar estos documentos quizá ponga en riesgo su seguridad si su compañero descubre que usted hizo una búsqueda o accedió a estos archivos. Hable con una consejera para crear un plan de seguridad, y sea consciente que es más importante mantenerse segura.

Los siguientes consejos también le pueden ser útiles:

  • Tenga cuidado cuando junte los documentos y cuando guarde la información. Los abusadores a veces establecen trampas en archivos para detectar si alguien trata de acceder a ellos.
  • Si no puede obtener su acta de nacimiento o número de Seguro Social, usted puede utilizar su licencia de conducir o una carta de identificación otorgada por el estado para solicitar una copia de su acta de nacimiento o tarjeta de Seguro Social en una fecha futura contactando al departamento de archivos vitales.
  • Solamente necesita la copia más reciente de su estado de cuenta del banco, de inversión o de su tarjeta de crédito.
  • Si usted no puede encontrar copias de sus documentos, solicite que una copia electrónica sea enviada a una cuenta de correo electrónico privada que usted haya establecido con una contraseña nueva.
  • No se preocupe si usted no puede acceder a información sobre sus utilidades públicas u otros gastos mensuales. Si tiene una cuenta corriente (una cuenta de cheques), su estado de cuenta bancaria mas reciente le proveerá información sobre sus gastos mensuales (o si usted paga por medio de un giro postal [un “money order”], haga copias de sus recibos).

La siguiente lista de documentos le puede ayudar a reconstruir su vida financiera. Esta es una lista ideal, pero no se desanime si usted no puede obtener todos estos documentos. Al menos, tome nota de sus números de cuenta, el número de teléfono de su banco o cooperativa de banco, compañías de tarjeta de crédito u otros prestamistas. Con los números de cuenta e información de contacto usted podrá reconstruir muchos de estos documentos. Trabaje con su consejera para planificar como recolectar o adquirir los documentos de manera segura.

Archivos Financieros:

  • Estados de cuenta bancarios y cheques cancelados
  • Certificados de deposito bancarios
  • Estados de cuenta de agencias de corredores de bolsa (inversiones)
  • Cuentas de tarjeta de crédito, documentos de préstamos y estados de cuenta
  • Solicitud de hipoteca y comprobantes o recibos de repago
  • Talones de pago o recibos indicando sus ingresos por los últimos seis meses para usted y su compañero (asegúrese de incluir otras posibles fuentes de ingreso tales como regalías, trabajo contractual, avances de pago, etc.)
  • Declaración de impuestos y reembolsos
  • Estados de cuenta financieros de algún negocio
  • Documentos de beneficios laborales inclusive, seguros, opciones de inversión y primas o gratificaciones.
  • Estados de cuenta de todas las cuentas de retiro o jubilación
  • Copias de cargos de tarjetas de crédito u otros préstamos incurridos (préstamo de auto, etc.)
  • Documentos sobre asociaciones comerciales o de negocio
  • Recibos para giros postales (“money orders”)
  • Documentación indicando cualquier tipo de asistencia pública

Ejemplo de un Registro Financiero – Estado de Cuenta Bancaria: Documentos Legales:

  • Actas de Nacimiento
  • Acta de Matrimonio
  • Pasaportes
  • Tarjeta de Seguro Social
  • Testamentos y documentos fiduciarios
  • Acuerdos pre- y post- nupciales (acuerdos de divorcio)
  • Archivos relacionados a acciones legales
  • Archivos relacionados a cualquier tipo de acción legal
  • Documentos de herencia
  • Licencia de conducir o identificación del estado
  • Papeles de adopción de niños adoptados
  • Documentación pertinente a su estatus de inmigración, o el de sus hijos o compañero
  • Órdenes legales de protección u órdenes de protección temporal (incluyendo reportes de policía)

Ejemplos de Documentos Legales – Acta de Nacimiento y Tarjeta de Seguro Social: Documentos de Propiedad:

  • Documentos como títulos, acuerdos de hipoteca e historial de pagos
  • Documentos de compra original, tales como documentos de tasación
  • Lista de coleccionables, joyería, obras de arte u otros objetos de valor (incluyendo fotos)
  • Registros de vehículos
  • Pólizas de Seguro
  • Fotos que muestran muebles y accesorios y artículos personales en su hogar
  • Copias de cualquier testamento o escrituras existentes

Ejemplos de Documentos de Propiedad – Póliza de Seguro: Archivos Médicos:

  • Archivos médicos y dentales
  • Pólizas de seguro de salud, de vida y discapacidad
  • Archivos de gastos médicos
  • Archivos de prescripciones para medicamentos y espejuelos
  • Una lista de doctores (para usted y para sus hijos u otros dependientes) y sus números de teléfono
  • Testamento

Ejemplo de Archivo Médico – Testamento: Documentos de Gastos:

  • Gastos del hogar (servicios esenciales públicos, renta/hipoteca)
  • Historiales de educación
  • Información de contacto sobre cuidado infantil
  • Información escolar o de actividades extraescolares de sus hijos
  • Recibos para gastos de ropa
  • Archivos de donaciones a la iglesia o caritativas
  • Recibos de lavandería o de limpieza
  • Información de transportación (recibos de gas, recibos de cuotas, tarifa de taxi, etc.)

Ejemplo de Documentación de Gastos – Cuenta de Servicio Público y Recibos:
Aunque esta no es una lista exhaustiva de todo los tipos de documentos financieros que existen, le proporciona un punto de partida para la tarea de recolectar la información y los datos que usted necesita para reconstruir independientemente su futuro financiero. Adicionalmente, quizá usted no puede acceder a cada uno de los documentos en esta lista, sin embargo, revisar la misma puede ayudarla a recordar sus activos y pasivos (es decir, sus deudas o responsabilidades financieras).

Paso Tres: Comience a ahorrar dinero inmediatamente.
Otra táctica común de control que utilizan los abusadores es no dejar que la víctima tenga su propio dinero. Considere encontrar una forma de ahorrar dinero por su cuenta para emergencias o en caso de que necesite escaparse de la relación de un momento a otro. Esto puede ser difícil, pero es algo que muchas víctimas han logrado realizar utilizando todos sus recursos. Una estrategia es ahorrar el cambio de las compras y guardarlo en un lugar seguro en una cuenta bancaria secreta. Otra posibilidad es pedir que los aumentos de salario o las primas del trabajo se depositen directamente en una cuenta que su compañero abusivo no conozca (asegúrese de que los estados de cuenta bancarios se envíen a una casilla de correo especial [un “P.O.Box”] o un domicilio seguro. Sea creativa y utilice sus puntos fuertes y sus recursos para asegurarse de tener un flujo de fondos propios para usted y sus hijos. Considere también retirar al menos la mitad del dinero de sus cuentas conjuntas corrientes (de cheques) y de ahorro inmediatamente después de dejar la relación. Sin embargo, tenga en cuenta que los hombres que maltratan a su compañera frecuentemente intensifican sus esfuerzos de ejercer más poder y control si se dan cuenta de que ella planea dejar la relación. Muchas víctimas de violencia doméstica, las cuales han tenido que huir de sus hogares, reportan haberse sorprendido al descubrir que sus compañeros habían retirado todo el dinero de las cuentas bancarias conjuntas inmediatamente después de que ellas dejaran la relación. Esta táctica es un intento deliberado de forzar el regreso de la víctima y puede ser un método muy poderoso de recuperar el control. Llevarse al menos la mitad del dinero es un modo de protegerse y de asegurarse de tener los medios para cuidarse y cuidar de sus hijos. Si duda en hacer esto, recuerde que siempre puede volver a depositar el dinero. Cuidar de sí misma y de sus hijos es la prioridad primordial.

Paso cuatro: Procure su independencia financiera, un paso a la vez.
Considere abrir su propia cuenta corriente (de cheques) y solicitar una tarjeta de crédito. Tener una cuenta de cheques personal y al menos una tarjeta de crédito a su nombre le permitirá tener su propio historial de crédito personal. También recuerde cambiar la firma autorizante en las cuentas conjuntas de modo que ambos titulares de la cuenta deban firmar para que se pueda realizar cualquier transacción. Una manera de lograr esto es establecer su cuenta de crédito de la siguiente forma: “Juan del Pueblo y Juana del Pueblo” en vez de “Juan del Pueblo o Juana del Pueblo”. Éstos son tan sólo cuatro pasos básicos que la ayudarán a prepararse para abandonar a su compañero abusivo. Recomendamos encarecidamente obtener la ayuda de una consejera de un programa local sobre violencia doméstica para mayor orientación e instrucción a medida que se prepara para obtener su independencia personal y financiera. Además de estos cuatro pasos básicos y de buscar la ayuda de una consejera, también puede considerar solicitar una orden de protección. Esto es especialmente importante si ha recibido amenazas o siente que corre peligro.

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